Dans une Afrique extrêmement jeune, les personnes âgées sont une ressource précieuse.

Dans la vie de Novusumzi Masala, il y a tout en 13 exemplaires - 13 paires de chaussures usagées éparpillées dans sa petite maison de deux chambres, 13 bols superposés au-dessus de son évier, et 13 piles de devoirs à faire chaque soir.

Mais les 13 petites vies mises en orbite autour de la sienne ne sont pas ses enfants. Au lieu de cela, à 78 ans, Mme Masala est occupée à élever une douzaine de petits-enfants chez un boulanger, s'efforçant de suivre le rythme de la cadence des battements de rap, depuis les haut-parleurs de leur téléphone cellulaire en passant par le calendrier de leurs médicaments antirétroviraux et leurs visites chez le médecin.

«Ce n'est pas ainsi que j'ai imaginé ma vieillesse», dit-elle en riant, alors qu'une paire de bambins se précipitent sur ses pieds. «Mais je continue. Ils sont ma famille - je ne pourrais jamais leur dire non. "

L'Afrique subsaharienne est, selon les normes mondiales, une région extrêmement jeune: 60% de sa population a moins de 25 ans et il y a 12,9 millions de personnes sur le continent entre 20 et 64 ans pour une personne de plus de 65 ans. ( Comparez cela à l'Europe, où il y a quatre jeunes adultes pour chaque adulte plus âgé, ou au Japon, où il n'y en a que deux). La population africaine, quant à elle, est croît plus vite que toute autre région sur la Terre et d'ici 2100, l'ONU prédit qu'un habitant de la planète sur quatre vivra ici.

Selon à qui vous demandez, la soi-disant «vague de jeunesse» du continent est soit une opportunité spectaculaire - avec le potentiel d'être un moteur de croissance économique massive - soit une bombe à retardement. Si la vaste réserve de jeunes du continent devient une vaste réserve d'adultes sans emploi, après tout, cela pourrait entraîner un désastre social et politique sur tout le continent.

Mais une solution pour créer des opportunités pour les jeunes du continent pourrait être, ironiquement, de regarder dans une autre direction, les personnes âgées - et en particulier les hommes et les femmes comme Masala.

«On a souvent l’impression que les personnes âgées sont vulnérables, fragiles et sans rapport avec ce qui arrive aux jeunes, mais nous savons qu’en réalité, la vie des personnes âgées et des personnes plus jeunes est étroitement liée - il existe un transfert de compétences et de connaissances qui doit se faire pour que la société fonctionne », a déclaré Isabella Aboderin, chercheuse principale au Centre de recherche sur la santé et les populations en Afrique (APHRC) à Nairobi.

Aider les jeunes en aidant les personnes âgées

En Afrique du Sud, où presque 1 personne sur 5 est séropositif, le lien entre les personnes âgées et les jeunes est particulièrement intime. Le pays compte environ 3.7 millions d'orphelins - dont la moitié ont perdu leurs parents à cause du sida - et 8 pour cent de tous les enfants ici sont élevés par leurs grands-parents, selon Statistiques Afrique du Sud. (À l'échelle du continent, l'UNICEF estime que la moitié des 132 millions d'orphelins d'Afrique vivent avec leurs grands-parents.)

Pour Joey Manane, qui dirige une organisation de jeunesse basée à Soweto appelée Ikusasa Lethu («Demain, c'est à nous»), ce lien est essentiel. Il en est venu à considérer que le soutien aux personnes âgées dans sa communauté constituait un élément essentiel de son travail de soutien aux jeunes.

Trois matins par semaine, lorsque les enfants terminent leur petit-déjeuner et sortent de son centre pour se rendre à l'école, les mamies locales commencent à arriver, prêtes pour une journée d'artisanat, de groupes de soutien et de sport.

«Nous avons une très bonne équipe de football de grand-mères», dit-il.

La logique derrière les programmes pour les personnes âgées dans un centre de jeunesse est simple, dit-il. «Cela facilite tellement notre travail avec les enfants si leurs« gogos »se sentent soutenus.» Il estime qu'environ 60 pour cent des jeunes avec qui il travaille, issus de foyers touchés par le VIH dans la communauté environnante, sont élevés par les grands-parents.

Dans la maison des Masalas, Angelina Majoro, jeune conseillère pleine de vivacité venant d'Ikusasa Lethu, se rend également une fois par semaine pour surveiller Novusumzi et ses petits-enfants, âgés de 2 à 17 ans. Parfois, elle aide à faire leurs devoirs, à préparer leurs repas ou à établir un budget familial. D'autres fois, elle reste assise et écoute les frustrations de sa grand-mère - élever 13 enfants lorsque votre seule source de revenus est une petite subvention du gouvernement n'est pas facile, elle évacue ses soucis et dit son souhait qu'ils puissent déménager dans un endroit plus grand.

«C’est utile de parler pour ne pas mettre les choses en bouteille», dit Masala.

La nécessité de se préparer

Bien que la population africaine reste orientée vers les jeunes, la population de Masala augmente également. Les Africains, comme partout dans le monde, commencent à vivre plus longtemps et, au cours des 35 prochaines années, le pourcentage de la population ayant plus de 65 ans devrait tripler pour atteindre environ 10%, selon l'ONU.

Mais la démographie du continent lui confère également une position unique à l’échelle mondiale. Contrairement aux régions du monde où comprendre comment prendre en charge une population qui vieillit rapidement met déjà les décideurs politiques en échec, l'Afrique a le temps. Même si certains signes avant-coureurs suggèrent que des organismes régionaux tels que l'Union africaine reconnaissent le défi qui les attend, dans l'ensemble, toutefois, la région reste non préparée, a déclaré Mme Aboderin.

«Contrairement à ce qui se passe dans d'autres régions où l'on reconnaît très explicitement que le vieillissement de la population est un problème de développement très grave qui nécessite une planification et des actions, cela n'a pas encore été le cas en Afrique subsaharienne», a-t-elle déclaré. «Dans l’ensemble, je pense qu’il est juste de dire qu’au niveau national, les problèmes liés au vieillissement restent marginaux, voire inexistants.»

Pour les Masalas, toutefois, il est peu question du lien essentiel qui existe entre ses membres les plus jeunes et les plus âgés. Récemment, certains enfants plus âgés ont présenté à leur grand-mère une chanson qu'ils avaient écrite sur leur vie. C'était une ballade de rap obsédante, et sans surprise, elle a figuré en bonne place.

«C’est une chanson sur ce que nous avons vécu et sur la façon dont nous avons avancé , avec l’aide de notre grand-mère», a déclaré Ongezwa Masala, 15 ans. "Nous chantons pour lui dire pourquoi nous l'aimons."

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